Minas de Potosí

La plata es un elemento químico de número atómico 47 situado en el grupo 11 de la tabla periódica de los elementos. Su símbolo es Ag (procede del latín: argentum, “blanco” o “brillante”). Es un metal de transición blanco, brillante, blando, dúctil, maleable. Se encuentra en la naturaleza formando parte de distintos minerales (generalmente en forma de sulfuro) o como plata libre.  La mayor parte de su producción se obtiene como subproducto del tratamiento de las minas de cobre, zinc, plomo y oro.
Pero, ¿dónde se encuentran?
Las más famosas fueron las Minas de Potosí, un centro minero que se encontraba en el cerro de Potosí en el Alto Perú (actual Bolivia), al sur de la ciudad de Potosí. Dicen que fueron descubiertas alla por el año 1585, por un pastor que acampó al pie de Cerro Rico. A partir de ahí, españoles se adueñaron de este cerro que empezaron a explotar, llegando a formar hasta una población que creció rápidamente.

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Cerro Rico, desde Potosí

Pero la población indígena, en tanto, sufría una explotación infrahumana, trabajando excesivas horas diarias, y haciendo las labores más duras. Las condiciones eran muy precarias, por lo que los derrumbes y otros accidentes estaban a la orden del día. Se cree que entre 1585 y 1625 pudieron morir más de 10.000 trabajadores. La producción de plata llegó a su punto máximo alrededor del año 1750, momento en el cual las vetas empezaron a agotarse, y Potosí entró en un camino cuesta abajo del que no pudo recuperarse jamás.

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Potosí es uno de los mayores centros explotadores de estaño y plata . Actualmente se gestan grandes proyectos de concentración de minerales de baja ley (sobre todo desechos de plata, acumulados desde épocas coloniales) y derivados y más de 300 explotaciones mineras siguen horadando el Cerro Rico, aunque no queda nada del esplendor de antaño. Los principales filones de plata se han agotado y hoy, las concentraciones metalíferas son ínfimas y requieren de muchísimo esfuerzo humano. Es un trabajo duro y peligroso que, cada año, se cobra unas 300 vidas humanas. Por desgracia, la precariedad sigue siendo la misma que en la época dorada. La población siguen trabajando con condiciones laborales  pésimas, por lo que  la esperanza de vida de los trabajadores apenas llega a los 45 años. Los que no mueren dentro de la mina, mueren por el “mal de la mina”, es decir, la silicosis.

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Fotos del 29 de julio del 2011

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