Coqueza. Salar de Uyuni, Bolivia ¿Posible reloj solar?

 Coqueza es un pequeño pueblo situado al norte del Salar de Uyuni y a los pies del volcán Tunupa,  en Bolivia. Pertenece al departamento de Potosí, provincia de Daniel Campos .Las casas son bajitas, de abobe  y muchos de los techados son de paja. Aquí, en Coqueza,  hay una pequeña iglesia de más de 100 años  en donde se encuentra estos símbolos de piedra, y que según me decían los lugareños era un reloj de sol.
Yo no lo sé, así que si alguien  tiene más información que yo sobre esto, me gustaría me lo contara.

   Coqueza1  Coqueza

Fotos de agosto del 2011 en Coqueza, Bolivia.

Triángulo del Litio

Hablando sobre el Salar de Uyuni, en Bolivia, me viene a la cabeza el litio.  El litio, palabra derivada del griego y que significa “piedrecita”, es un elemento químico de símbolo Li y número atómico 3. En la tabla periódica, se encuentra en el glitiosrupo 1, entre los elementos alcalinos. En su forma pura, es un metal blando, de color blanco plata, que se oxida rápidamente en aire o agua. Es el elemento sólido más ligero y se emplea especialmente en aleaciones conductoras del calor, en litiosbaterías eléctricas, fabricación de vidrios, cerámicas  y, sus sales, en medicina en  el tratamiento del trastorno bipolar. Se encuentra disperso en ciertos minerales,  aunque sólo algunas poseen valor económico (espodumeno, lepidolita, petalita, ambligonita y eucriptita). Nunca se encuentra  libre, dada su gran reactividad. También se encuentra en salmueras de diversos orígenes, como salmueras naturales, salmueras asociadas a pozos petrolíferos y a campos geotermales. Las salmueras con valor económico se encuentran básicamente en salares y lagos salinos. Las salmueras de los salares son ricas en litio y otras sales solubles. La calidad del depósito, dependerá en gran medida de los niveles de concentración de los diversos elementos que la salmuera contenga. La concentración de litio en salmueras varía generalmente entre 200 y 2.000 ppm (0,02 a 0,2%).También se encuentra presente en diversas arcillas (siendo la hectorita la más importante) y en el agua de mar, en concentraciones que bordean las 0,17 ppm.

El Triángulo del Litio hace referencia a una zona geográfica ubicada en América del Sur, en el límite de Bolivia, Chile y Argentina. El triángulo lo forman el Salar de Uyuni (Bolivia), el Salar de Atacama (Chile) y el Salar del Hombre Muerto (Argentina). Entre los 3  concentran más del 85% de las reservas de litio del mundo. Han sido las proyecciones de la demanda del  futuro por vehículos eléctricos e híbridos eléctricos, lo que ha despertado el interés de los mercados internacionales en este mineral.  Si bien las fuentes de litio pueden ser diversas, en la actualidad solo dos procesos de obtención son económicamente factibles: mediante salmueras y minerales. De ambas fuentes, la primera transformación para la obtención del litio, permite obtener carbonato de litio.  En una segunda fase de transformación   se obtienen los compuestos de litio  (hidróxido de litio -LiOH- y cloruro de litio -LiCl-).

litio

En el caso de Bolivia, se da la situación de que es el país con las mayores reservas de litio y no lidera su producción. Se encuentre en el dilema de  de impulsar esta industria y la economía del país  y proteger a los pueblos que viven en torno al salar de Uyuni, que se encuentra a  3.600 metros de altura .

Uyuni es el salar más extenso de la Tierra: más de 10.000 kilómetros cuadrados en donde se encuentra la mayor reserva de litio del mundo.  A fecha del 2014, lo que existe en Bolivia es una planta piloto de carbonato de litio y cloruro de potasio  que se  inauguró oficialmente  en LLipi,  el 2 enero del 2013, según informaron todos los periódicos de Bolivia. Los trabajos que se realizan en el salar son en esta  planta piloto que en el 2013 solamente ha producido nueve toneladas del compuesto, en vez de las 40 que pensaban obtener.
La batería de iones de litio, también denominada batería Li-Ión, es un dispositivo diseñado para almacenamiento de energía eléctrica que emplea como electrolito, una sal de litio que procura los iones necesarios para la reacción electroquímica reversible que tiene lugar entre el cátodo y el ánodo. Entre sus principales características se encuentra la ligereza de sus componentes, su elevada capacidad energética y resistencia a la descarga.

Salar Uyuni

Salar de Uyuni. Foto tomada en agosto del 2014

La obtención de litio exige, muchos conocimientos, inversiones y tiempo. En el Salar de Uyuni, el mineral se halla debajo de una dura capa de sal. Para extraerlo hay que sacar primero tajadas de suelo, luego licuarlas y construir una red de tuberías para transportarlo. En la planta piloto se ensayarán diferentes procesos de producción, que actualmente son investigados en Bolivia y en Japón. La idea es dejar de ser productor sólo de materia prima y agregar valor al producto, por ejemplo, fabricando baterías para vehículos, entre otros productos.

La extracción es difícil en Uyuni. Aquí casi la mitad del año llueve y se inunda, por lo que sistemas como piscinas de evaporación, usadas en otros salares, como en los de Atacama, en Chile,  no son factibles.  Dada la complejidad de las salmueras bolivianas, que contienen mucho magnesio,  y las condiciones físico-climáticas de esos yacimientos, la solución tecnológica definitiva tendrá que pasar por una combinación de varios sistemas de extracción de diferentes características. Falta tecnología e investigación.

Proceso litio

También hay que tener en cuenta que,  una  extracción de  litio descontrolada  puede dar lugar a problemas medio ambientales y afectar  a los intereses de las comunidades que habitan en la zona. Los habitantes de la zona creen  con la explotación del litio caerá el nivel de agua y humedad en las tierras aledañas y eso afectará los cultivos de quinua. La región ya sufre de una seria escasez del líquido que afecta a los productores de quinua, a la crianza de llamas, a la vital industria del turismo, y a las fuentes de agua potable. Los beneficios serán irrelevantes para las necesidades locales y podrían fácilmente repercutir negativamente en las dos actividades que están prosperando en la zona; la agricultura y el turismo. La contaminación del aire, agua y suelos es también otra  preocupación. Se necesitarán grandes cantidades de químicos tóxicos para procesar las estimadas 30.000 a 40.000 toneladas de litio anuales que el proyecto pretende extraer. El escape de dichos químicos por medio de la lixiviación, derramamiento o emisiones atmosféricas pone en peligro a las comunidades y al ecosistema .

Por otro lado, en febrero del 2014  se inauguró una planta piloto para la producción de baterías, teóricamente  con el litio del salar de Uyuni,  montada por la empresa china LinYi Dake en una superficie de 1.600 metros cuadrados en la localidad de La Palca, en la región andina de Potosí, donde también se encuentra el salar de Uyuni. La planta sólo realiza el ensamblaje  de dos tipos de baterías : la BL-4U y la batería para la E-bike, pero ninguna de estas dos baterías se fabricará comercialmente en esta planta. Toda su producción es para pruebas y de formación de los  profesionales que deben capacitarse. La empresa china suministró todos los componentes porque en este momento Bolivia no cuenta con tecnología que permita fabricar los elementos.  La falta de tecnología principalmente limita al país para elaborar baterías que sean competitivas en el mercado internacional porque las grandes empresas pueden elaborar millones de baterías al día con procesos totalmente automatizados, lo que reduce el costo de estos aparatos, lo que no ocurre en el caso boliviano.

Supongo que debido a todo esto, es por lo que  en junio del 2014 salió este titular en la prensa: “Bolivia reconoce “retraso considerable” en la explotación de enorme reserva de litio”. También hacen eco de lo mismo otros periódicos de Sudamérica o Centroamérica. http://www.emol.com/noticias/economia/2014/06/04/663709/bolivia-reconoce-retraso-considerable-en-explotacion-de-enorme-reserva-de-litio.HTML

planta piloto

Falta la tecnología, los conocimientos y el capital necesarios para explotar solo los yacimientos, pero esto no debe  significar que si cooperan otros países,  la mayor parte de las ganancias de la explotación del mineral vayan a parar sólo a los bolsillos de estos grupos extranjeros. En el norte de Argentina hay dos centros productivos –en el Salar de Hombre Muerto y en el Salar del Rincón- y numerosos proyectos se encuentran en desarrollo.

Fuentes:

http://www.dw.de/el-futuro-del-automóvil-está-en-bolivia/a-4415460

http://economia.elpais.com/economia/2014/02/17/agencias/1392666590_733585.HTML

http://www.lostiempos.com/diario/actualidad/economia/20130103/potosi-abre-hoy-planta-de-carbonato-de-litio-y-fundidora-de_197685_421412.HTML

http://www.emol.com/noticias/economia/2014/06/04/663709/bolivia-reconoce-retraso-considerable-en-explotacion-de-enorme-reserva-de-litio.HTML

http://www.am.com.mx/leon/negocios/demora-la-industrializacion-de-litio-en-bolivia-114566.html

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